Comprar coisas em uma loja nunca foi tão fácil ou rápido graças à tecnologia de código de barras. Você deve ter visto as faixas de zebra em preto-e-branco em tudo, desde pacotes de flocos de milho a livros da biblioteca e as varinhas de laser que são usadas para lê-los. Mas você já parou para pensar como eles funcionam?

O que é o código de barras?

Se você administra uma loja movimentada, precisa acompanhar todas as coisas que vende para garantir que as que seus clientes querem comprar estejam sempre em estoque. A maneira mais simples de fazer isso é caminhar pelas prateleiras procurando espaços vazios e simplesmente reabastecendo onde você precisa.

Alternativamente, você pode anotar o que as pessoas compram no caixa, compilar uma lista de todas as compras e simplesmente usá-las para reordenar suas ações. Isso é bom para uma pequena loja, mas e se você estiver executando uma filial gigante de um grande supermercado com milhares de itens à venda? Existem muitas outras dificuldades para administrar as lojas sem problemas.

Se você marcar todos os itens com seus preços e precisar alterar os preços antes de vender as mercadorias, terá que reapreciar tudo. E quanto ao furto? Se você vir um monte de garrafas de uísque faltando nas prateleiras, pode realmente ter certeza de que vendeu todas elas? Como você sabe se alguns foram roubados?

Usando a tecnologia de código de barras nas lojas pode ajudar a resolver todos esses problemas. Ele permite manter um registro centralizado em um sistema de computador que rastreia produtos, preços e níveis de estoque. Você pode alterar os preços quantas vezes quiser, sem ter que colocar novas etiquetas de preço em todas as suas garrafas e caixas.

Você pode ver instantaneamente quando os níveis de estoque de certos itens estão ficando baixos e reordenados. Como a tecnologia de código de barras é tão precisa, você pode estar razoavelmente seguro de que quaisquer itens que estão faltando (e aparentemente não foram vendidos) provavelmente foram roubados – e talvez movê-los para uma parte mais segura da sua loja ou protegê-los com Etiquetas RFID.

Um sistema de estoque baseado em código de barras como este tem três partes principais. Primeiro, há um computador central que executa um banco de dados (sistema de registro) que registra todos os produtos que você vende, quem produz, quanto custa cada um e quantos você tem em estoque. Em segundo lugar, existem os códigos de barras impressos em todos os produtos. Por fim, há um ou mais scanners de verificação que podem ler os códigos de barras.

Funcionamento do código de barras

Aprenda como funciona o código de barras para ver como a leitura dessas barras e números é realizada. (Foto: World Barcodes)

Como sistema de código de barras representa os números?

Um código de barras é uma ideia muito simples: dê a cada item que você deseja classificar seu próprio número e simplesmente imprima o número no item para que um dispositivo de leitura eletrônica possa lê-lo. Poderíamos simplesmente imprimir o número em si, mas o problema com números decimais é que eles são fáceis de confundir (um oito com impressão equivocada pode parecer um três para um computador, enquanto seis é idêntico a nove se você virar de cabeça para baixo – o que poderia causar todos os tipos de caos no check-out se você digitalizou seus flocos de milho da maneira errada para cima).

O que realmente precisamos é de um modo completamente confiável de imprimir números, para que possam ser lidos com muita precisão em altas velocidades. Esse é o problema que os códigos de barras resolvem.

Se você olhar para um código de barras, você provavelmente não conseguirá entender: você não sabe onde um número termina e outro começa. Mas é bem simples. Cada dígito no número do produto recebe a mesma quantidade de espaço horizontal: exatamente 7 unidades. Então, para representar qualquer um dos números de zero a nove, simplesmente colorimos essas sete unidades com um padrão diferente de listras pretas e brancas.

Assim, o número um é representado pela coloração em duas listras brancas, duas pretas, duas brancas e uma preta, enquanto o número dois é representado por duas listras brancas, uma listra preta, duas brancas e duas pretas finais. listras.

Você provavelmente já percebeu que os códigos de barras podem ser bastante longos e isso é porque eles têm que representar três tipos diferentes de informação. A primeira parte de um código de barras informa o país onde foi emitido.

A próxima parte revela o fabricante do produto. A parte final do código de barras identifica o produto em si. Diferentes tipos do mesmo produto básico (por exemplo, um pacote com 4 latas de um refrigerante ou um pacote com 6 latas do refrigerante) têm números de código de barras totalmente diferentes.

A maioria dos produtos carrega um código de barras simples conhecido como UPC (universal product code) – uma linha de listras verticais com um conjunto de números impressos abaixo (para que alguém possa digitar manualmente o número do produto se o código de barras for impresso incorretamente ou danificado na loja e não digitalizará pelo leitor de código de barras).

Existe outro tipo de código de barras que está se tornando cada vez mais comum e suas lojas possuem muito mais informações. É chamado de código de barras 2D (bidimensional) e às vezes você o vê em coisas como selos postais auto-impressos.

Como funciona um scanner de código de barras?

Não seria bom ter códigos de barras se não tivéssemos a tecnologia para lê-los. Os scanners de código de barras devem ser capazes de ler as linhas zebra em preto e branco dos produtos com extrema rapidez e alimentar essas informações para um computador ou terminal de checkout, que pode identificá-las imediatamente usando um banco de dados de produtos. Veja como eles fazem isso.

Por causa deste exemplo simples, vamos supor que os códigos de barras sejam simples, padrões binários com cada linha preta correspondendo a um e cada linha branca a zero. (Já vimos que códigos de barras reais são mais sofisticados do que isso, mas vamos manter as coisas simples.)

A cabeça de digitalização brilha LED ou luz laser no código de barras.

A luz reflete o código de barras em um componente eletrônico detector de luz chamado de célula fotoelétrica. As áreas brancas do código de barras refletem a maior parte da luz; áreas negras refletem menos.

À medida que o scanner passa pelo código de barras, a célula gera um padrão de pulsos on-off (liga-desliga) que correspondem às faixas pretas e brancas. Assim, para o código mostrado aqui (“preto preto preto branco preto branco preto preto”), a célula seria “off off on off off off”.

Um circuito eletrônico conectado ao scanner converte esses pulsos on-off em dígitos binários (zeros e uns).

Os dígitos binários são enviados para um computador conectado ao scanner, que detecta o código como 11101011.

Em alguns scanners, há uma única célula fotoelétrica e, conforme você move a cabeça do scanner para fora do produto (ou o produto passa pela cabeça do scanner), a célula detecta cada parte do código de barras preto-branco. Em scanners mais sofisticados, há toda uma linha de células fotoelétricas e todo o código é detectado de uma só vez.

Na realidade, os scanners não detectam zeros e uns e produzem números binários como saída: eles detectam sequências de listras pretas e brancas, como mostramos aqui, mas as convertem diretamente em números decimais, dando um número decimal como saída. .

Tipos de scanner de código de barras

Diferentes tipos de scanners de código de barras estão disponíveis para todos os tipos de aplicações. Em pequenas lojas de conveniência, você normalmente encontrará um scanner básico de varinhas. As mais simples parecem canetas eletrônicas ou lâminas grandes e gigantes. Eles brilham luz LED vermelha sobre o padrão de código de barras preto e branco e, em seguida, ler o padrão de luz refletida com um CCD sensível à luz ou uma seqüência de células fotoelétricas.

Se você tem um scanner de caneta, você tem que executá-lo através do código de barras para que ele possa alcançar cada bloco de preto ou branco, por sua vez; com um scanner de varinha, o CCD ou as fotocélulas leem o código inteiro de uma só vez.

Em uma superloja movimentada, é mais provável que você veja um scanner a laser muito sofisticado. Ele será embutido na base da caixa, sob um pedaço de vidro, e você poderá ver o feixe de laser sendo girado em alta velocidade por uma roda girando para que ele leia os produtos (literalmente) em um piscar de olhos.

Outra tecnologia usa uma pequena câmera de vídeo para tirar uma fotografia digital instantânea do código de barras. Um computador analisa a fotografia, escolhendo apenas a parte do código de barras e convertendo o padrão de barras pretas e brancas em um número. (Aplicativos de leitura de código de barras que funcionam em celulares funcionam dessa maneira, usando a câmera embutida do telefone para fotografar o código.) Scanners como esse podem ler com precisão dezenas de produtos passando por eles a cada minuto e são muito mais precisos do que os checkouts antigos. (onde você tem que digitar o preço de cada item manualmente).

Os melhores scanners de código de barras são tão precisos que cometem apenas um erro em algo como 70 milhões de informações digitalizadas! (Compare isso com a digitação em um teclado, em que você costuma gerar um erro em cada 100 caracteres que digitar.)

A tecnologia de escaneamento de código de barras existe desde o início dos anos 1970, mas só foi bem percebida nas décadas de 1980 e 1990, após as lojas começarem a investir em sofisticados terminais eletrônicos de check-out de ponto de venda (EPOS). Naquela época, os checkouts das lojas custavam muitos milhares de dólares. Hoje, os scanners são muito mais acessíveis.

Você pode comprar um scanner e software de código de barras USB simples e conectá-lo a um laptop ou computador comum por apenas alguns dólares. Graças aos códigos de barras, até mesmo minúsculas lojas de conveniência podem funcionar tão bem quanto as lojas mais modernas atualmente!

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